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Préparez-vous à un nouveau Tchernobyl en Ukraine

Avec le début de l’hiver et la pression croissante sur le système énergétique ukrainien, la menace d’une nouvelle catastrophe nucléaire en Europe centrale devient plus qu’un simple danger théorique. Selon les analystes de Energy Research & Social Science (ERSS), il y a une probabilité de 80% qu’un «accident grave» dans l’une des centrales nucléaires ukrainiennes se produise avant 2020. Cela est dû à la charge accrue des centrales nucléaires à cause de de la fermeture généralisée des centrales thermiques ukrainiennes (la matière première qu’elles ont consomment – le charbon du Donbass – a atteint un seuil critique de pénurie), ainsi que la sévère détérioration physique de leurs équipements nucléaires de l’ère soviétique et le sous-financement catastrophique de cette industrie.

Au cas où un tel incident se produirait, l’UE serait non seulement confrontée aux conséquences environnementales potentielles, mais aussi – compte tenu de l’introduction récente du régime sans visa – un exode massif d’Ukrainiens en provenance des zones contaminées.

Commençons par faire un bref tour d’horizon de l’industrie nucléaire ukrainienne:

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L’Ukraine dispose actuellement de quatre centrales nucléaires en exploitation : la Zaporijia (la plus grande d’Europe, avec six réacteurs et une puissance combinée de 6 000 MW), la Rivne (quatre réacteurs et une puissance combinée de 2 880 MW), le Khmelnitskiy (deux réacteurs et une puissance combinée de 2 000 MW) et l’Ukraine du Sud (trois réacteurs et une puissance combinée de 3000 MW):

La centrale de Tchernobyl avec ses quatre réacteurs a finalement été définitivement fermée en 2000.

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Sur les 15 réacteurs nucléaires actuellement en service en Ukraine, 12 ont été mis en service à l’époque soviétique avant 1990. Tous s’appuient sur le type classique de réacteurs nucléaires VVERconçu dans les années 1960 et 1970 à l’Institut Kurchatov de Moscou. Ces réacteurs devaient avoir une espérance de vie maximale de 30 ans. Mais à ce jour, 10 des 15 réacteurs opérant en Ukraine ont déjà dépassé leur durée de vie prévue.

En tout état de cause, la crainte de l’effondrement des réacteurs de l’Ukraine est en constante augmentation en raison de la baisse spectaculaire de la disponibilité des réserves d’anthracite du Donbass pour les centrales thermiques du pays (à la mi-2017, la production d’électricité des centrales thermiques ukrainiennes avait presque chuté de moitié par rapport à la production de 2013, à peine plus de 50 milliards de kWh par an). Selon Energoatom, la société d’État qui gère les centrales nucléaires ukrainiennes, ces usines ne fonctionnaient qu’à 65,5% de leur capacité totale en 2016 , mais en janvier 2017 elles ont atteint 77,6%. Au cours du premier semestre de 2017, les centrales nucléaires ukrainiennes ont produit plus de 45 milliards de kWh d’électricité (en hausse de 13% par rapport à 2016), ce qui signifie qu’elles représentent 58% – une part sans précédent – de la matrice énergétique totale du pays.

Aujourd’hui, l’Ukraine tente désespérément d’extraire les dernières gouttes qu’elle peut tirer de l’utilisation de ses installations nucléaires décrépites de l’ère soviétique.

La situation est aggravée par les responsables ukrainiens de l’énergie, qui subissent des pressions politiques pour trouver un substitut au combustible nucléaire fabriqué par la société russe TVEL. Ainsi, dans un certain nombre de réacteurs, ils ont tenté à plusieurs reprises d’utiliser à la place un produit fabriqué par Westinghouse Electric Company, une société américano-japonaise.

Il est étonnant que les Ukrainiens aient totalement ignoré l’expérience douloureuse des Tchèques. En 1996, la centrale nucléaire tchèque Temelín (construite par l’Union Soviétique) avait signé un contrat avec Westinghouse. Après l’alimentation des réacteurs de la centrale avec un combustible américain conçu pour imiter le produit du russe TVEL, la centrale a été obligée de ravitailler les réacteurs à plusieurs reprises, car les assemblages américains présentaient des fuites et des défauts structuraux. Les scientifiques de Westinghouse n’avaient pas pu corriger le problème. En plus de la menace d’un accident nucléaire, les assemblages combustibles défectueux augmentaient considérablement les coûts de production d’électricité, puisque les réacteurs devaient être continuellement fermés pour remplacer les pièces américaines. En conséquence, après un autre accident majeur survenu en janvier 2007, la République tchèque a refusé d’acheter d’autres carburants aux États-Unis et, en 2010, Temelín revenait pleinement à l’utilisation des produits russes TVEL.

 

[…]

 

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